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Esta 'súper esponja' limpia el mercurio del agua en solo cinco segundos

Esta 'súper esponja' limpia el mercurio del agua en solo cinco segundos

El mercurio, a pesar de su presencia natural, sigue siendo una de las mayores amenazas para los ecosistemas marinos de todo el mundo. La presencia de este heavy metal solo ha aumentado con la actividad humana. También aumenta la concentración con cada paso en la cadena alimentaria. Un equipo de investigadores desarrolló una esponja para absorber la contaminación por mercurio. La esponja, fabricada con herramientas nanotecnológicas, puede absorber mercurio por debajo de los límites detectables en solo cinco segundos. En las aguas residuales industriales, el proceso toma solo cinco minutos.

[Fuente de imagen: Ke Xu a través de la Universidad de Minnesota]

El profesor Abdennour Abbas y su equipo de la Facultad de Ciencias Alimentarias, Agrícolas y Naturales de la Universidad de Minnesota desarrollaron la esponja. Como referencia, el equipo dijo que si el lago de Como (que no debe confundirse con el lago de Como de Italia), que se extiende por 280.000 metros cuadrados, estaba contaminado con mercurio en el límite de la EPA, solo se necesitaría una esponja del tamaño de una pelota de baloncesto para eliminar el mercurio.

¿Cómo funciona esta súper esponja?

La esponja utiliza una esponja nanocompuesta de bajo costo creada por una pequeña capa de selenio. La superficie de selenio cubre una esponja de poliuretano que descompone el mercurio. Para el equipo, el selenio fue la elección perfecta. Se une al mercurio y se utiliza con frecuencia en otros procesos de eliminación relacionados con el mercurio. Mantener el selenio a nanoescala también significaba que los investigadores podían crear una superficie sorprendentemente grande para unirse con el mercurio. Una vez que la esponja absorbe el mercurio, lo transforma en una sustancia biodegradable que puede depositarse en un vertedero.

"Esta es la primera tecnología que puede eliminar totalmente el mercurio del agua", dijo Abbas en una entrevista con el Star Tribune. "Solo tienes que apretarlo".

[Fuente de imagen: Ke Xu a través de la Universidad de Minnesota]

La tecnología es particularmente útil para el estado de Minnesota. Más de dos tercios de los cuerpos de agua que figuran en su Lista de aguas deterioradas se deben a la contaminación por mercurio. La alta presencia de mercurio llevó al departamento de salud del estado a emitir pautas estrictas de consumo de pescado. El departamento aconseja que algunos tipos de pescado solo se consuman una vez al mes debido al mercurio.

El equipo está trabajando en otras esponjas específicas para contaminantes. El fósforo también causa estragos en los suministros de agua, particularmente en el inicio de la proliferación de algas. Para el presidente de la compañía de calidad de lagos Lake Savers, John Tucci, la nueva tecnología es revolucionaria.

"Me entusiasmó mucho la oportunidad de probar la tecnología en el campo y ver hasta dónde se puede llevar", dijo. "La degradación de nuestros lagos está ocurriendo a un ritmo tan rápido que incluso si cambiamos milagrosamente nuestro comportamiento, será demasiado tarde para muchos cuerpos de agua en todo el mundo".

Y el mercurio es sin duda un problema mundial. En 2010, los estudios encontraron que los delfines cazados en Japón tenían niveles peligrosamente altos. En 2014, el mercurio apareció en los titulares cuando un informe señaló que la contaminación del aire triplicó las cantidades de mercurio que se encuentran en la parte superior del océano. Los efectos adversos del mercurio afectan a las mujeres embarazadas y a los niños pequeños, independientemente de su nacionalidad. La sobreexposición al metilmercurio puede provocar daños neurológicos. El consumo excesivo de mercurio puede dañar los vasos sanguíneos y provocar daños graves en los riñones.

Puedes leer el estudio completo aquí en el Materiales funcionales avanzados diario.

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