Sustentabilidad

Siete cultivos geniales de biocombustibles que utilizamos para la producción de combustible

Siete cultivos geniales de biocombustibles que utilizamos para la producción de combustible

Los biocombustibles y los cultivos de biocombustibles han sido elogiados por políticos, periodistas y científicos durante años. Un método de producción de combustible a partir de plantas u otras fuentes podría permitirnos disminuir nuestra dependencia de los combustibles fósiles. Los denominados cultivos energéticos incluyen el trigo, el maíz, la soja y la caña de azúcar. Los biocombustibles se queman de manera más limpia que los combustibles fósiles, liberan menos contaminantes y gases de efecto invernadero, como el dióxido de carbono, a la atmósfera. Son empresas sostenibles y energéticas las mezclan con gasolina. A diferencia del petróleo, el carbón o el gas natural, los biocombustibles, al menos en teoría, son renovables.

Los biocombustibles generalmente se dividen en dos categorías, bioalcohol y biodiesel. El primero, como el etanol, es creado por ingenieros a partir de levaduras y bacterias para descomponer el almidón del maíz y otras plantas. El biodiesel, por otro lado, se crea en refinerías que utilizan aceite existente en cultivos como la soja. Luego, estos tipos de aceites vegetales se tratan con alcohol para convertirlos en biodiésel.

Como puede imaginar, hay algunos inconvenientes en este tipo de combustibles. Los problemas incluyen cosas como la cantidad de espacio de tierra necesaria para cultivar los cultivos. Esto, en particular, crea problemas con el aumento de los precios de los alimentos y la deforestación. Este último es algo contraproducente para el objetivo. Además, los costos de convertir cultivos en cultivos energéticos, así como la necesidad de modernizar los vehículos existentes y las centrales eléctricas para que funcionen con ellos, no son baratos.

Dicho todo esto, echemos un vistazo a algunos cultivos de biocombustibles. Esta lista no es exhaustiva y no está en ningún orden en particular. No dude en agregar sus sugerencias en la sección de comentarios.

Cultivos de biocombustibles: maíz

El maíz es el rey en el mundo de los biocombustibles a base de etanol. El maíz rico en azúcar se convierte en etanol de manera similar a la elaboración de cerveza. Los granos se muelen y se mezclan con agua tibia y levadura. La levadura fermenta la mezcla para producir etanol. Luego, este etanol se mezcla con gasolina para usarlo en los motores de automóviles existentes. ¡Con buena pinta!

Esta mezcla libera menos monóxido de carbono, óxido de nitrógeno y azufre que la gasolina corriente y, en virtud, reduce el smog en las ciudades. La razón por la que se utilizan los granos solos es porque el cuerpo principal de la planta contiene celulosa que es difícil y costosa de descomponer.

[Fuente de imagen: Wikimedia Commons]

Cultivos de biocombustible: Colza / Canola

El aceite de colza se ha utilizado para cocinar alimentos y en lámparas durante siglos. Hoy en día, es una fuente importante de biodiésel. El tipo más importante es la canola porque, en comparación con otras semillas de colza, tiene un bajo contenido de ácido erúcico, lo que la hace más saludable para los animales y los seres humanos.

Es un hecho interesante que los biodiésel tienden a no funcionar bien en climas fríos. Los aceites vegetales tienden a tener un alto contenido de grasas saturadas que permiten que se formen cristales de hielo a bajas temperaturas. Obviamente, esto no es bueno para los motores de combustión. La canola es baja en grasas saturadas claramente la hace deseable. Las semillas de colza también tienen un contenido de aceite relativamente alto que la mayoría de las plantas, lo que las convierte en excelentes cultivos para la fabricación de combustibles.

[Fuente de imagen: Wikimedia Commons]

Cultivos de biocombustibles: caña de azúcar

Brasil ha trabajado incansablemente para reducir su dependencia de los combustibles fósiles a lo largo de los años. Este país sudamericano ha estado cultivando cultivos energéticos desde la década de 1970 como consecuencia directa del embargo petrolero de Oriente Medio. Cuando los precios del petróleo se dispararon, el gobierno brasileño alentó a sus agricultores a plantar caña de azúcar.

La caña de azúcar se utiliza para producir bioetanol, al igual que el maíz. Brasil ha invertido miles de millones de dólares en esta industria hasta tal punto que ahora es más barata que la gasolina. Curiosamente, en la década de 1980, la mayoría de los automóviles en Brasil funcionaban con etanol, hoy en día la mayoría utiliza motores de combustible flexible. Producir etanol a partir de la caña de azúcar es seis veces más barato que el maíz.

[Fuente de imagen: Wikimedia Commons]

Cultivos de biocombustibles: aceite de palma

El aceite de palma se extrae del fruto de las palmeras y es uno de los combustibles biodiesel más eficientes energéticamente del mercado. Los motores diesel tampoco necesitan ser convertidos para funcionar con aceite de palma. El biodiésel de aceite de palma también contamina menos que la gasolina. El aceite de palma ha ayudado a desarrollar las economías de Malasia e Indonesia en particular, pero han estado quemando miles de acres de selva tropical para cultivar los cultivos.

[Fuente de imagen: Wikimedia Commons]

Cultivos de biocombustibles: Jatropha

Esta fea y venenosa hierba es un gran actor en el mercado de los biocombustibles. Los arbustos crecen rápidamente, no requieren una gran cantidad de agua y sus semillas tienen alrededor del 40% de contenido de aceite. India es actualmente el mayor productor de Jatropha del mundo y su industria de biodiesel se centra en este cultivo. Esto le ha permitido al país brindar beneficios económicos a los agricultores rurales que pueden cultivar este cultivo en tierras agrícolas normalmente pobres. Las plantas de Jatropha pueden vivir 50 años y se desarrollan muy bien en tierras devastadas por la sequía y las plagas.

Las semillas de la planta se trituran para liberar el aceite para la producción de biodiesel. Pero las cajas de semillas y la materia vegetal no se desperdician. ¡También se pueden utilizar como combustible de biomasa!

[Fuente de imagen:Wikimedia Commons]

Cultivos de biocombustible: soja

No solo se usa para tofu o tacos, crayones y champús, la soja se puede usar como fuente de combustible. La mayor parte del biodiésel en EE. UU. Se basa en la soja. Los vehículos de motor, el equipo pesado e incluso los autobuses pueden funcionar con biodiésel de soja puro o, por supuesto, mezclado con combustibles diesel más tradicionales. La Academia Nacional de Ciencias afirma que el diesel de soja produce más energía que el etanol de maíz.

Un bushel de soja puede producir 5,68 litros de biodiesel o 20% contenido en los frijoles. Las semillas de canola y girasol tienen el doble que en 40% y 43% respectivamente.

[Fuente de imagen: Wikimedia Commons]

Cultivos de biocombustible: pasto varilla

Esta planta tiene el mayor potencial para curar nuestra adicción al uso de combustibles fósiles. A diferencia del maíz, el pasto varilla tiene una forma de celulosa que usa menos energía para convertirse en etanol que para procesar combustibles fósiles. El etanol de celulosa de Switchgrass contiene más energía que el etanol de maíz. Aunque actualmente no hay grandes plantaciones de este cultivo, los científicos están trabajando en métodos para explotar esta planta en el futuro.

Investigadores de la Universidad de Auburn en Alabama han cultivado parcelas de prueba de la planta para producir 15 toneladas de biomasa por acre. Se cree que cada acre de cultivo permitirá la producción de 4,350 litros de etanol, todos los días!

[Fuente de imagen: Wikimedia Commons]

Fuentes: HowStuffWorks, ScientificAmerican

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