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La serie de terribles decisiones tomadas por ingenieros en Flint, Michigan

La serie de terribles decisiones tomadas por ingenieros en Flint, Michigan

Para aquellos en los EE. UU., Lo que sucedió con el agua en Flint, Michigan, es quizás el ejemplo reciente más destacado de servicios de agua mal administrados. El plomo tóxico y los productos químicos peligrosos se filtraron al agua potable de los residentes y muchos resultaron envenenados. Entonces, ¿qué pasó en Flint, qué se podría haber hecho de manera diferente y quién fue el responsable?

[Fuente de imagen: USDA a través de Flickr]

Flint, Michigan, fue su ciudad estadounidense clásica que comenzó a fracasar financieramente en el siglo XXI. Como sus finanzas eran sombrías, el estado de Michigan se hizo cargo de la ciudad incorporada en 2011. Aquí es donde comenzaron los problemas.

Se presionó a la ciudad para que redujera el gasto tanto como fuera posible. Los ingenieros y líderes políticos examinaron el potencial de cambiar las fuentes de agua. Durante años, la ciudad había obtenido el agua del lago Huron, una fuente relativamente limpia. Sus plantas de tratamiento de agua habían sido diseñadas para esta fuente, los ingenieros sabían cómo hacer que esta agua fuera potable. Sin embargo, esta agua no pertenecía a Flint. Para utilizar esta agua, el Estado, a través de Flint, tuvo que pagar una tarifa a la ciudad de Detroit. Eliminar esta tarifa era una forma aparentemente obvia de reducir el gasto, por lo que los ingenieros encontraron otra fuente de agua que era más barata. Una fuente de agua que todos sabían que estaba sucia.

Los ingenieros empezaron a abastecerse de agua potable en el río Flint, notoriamente sucio. Este río era lo que algunos considerarían tóxico debido a los desechos industriales. Sin embargo, esto todavía era tratable y, en teoría, los ingenieros podían trabajar con él. Dicho esto, cambiar a esta fuente de agua fue la primera mala decisión que puso en marcha la crisis del agua.

Retrocediendo un poco, cuando el estado de Michigan se hizo cargo de Flint de la ruina financiera, nombraron a un gerente financiero de emergencia. El objetivo principal de este hombre era simplemente reducir el presupuesto. Un objetivo noble en una ciudad fallida, pero que no siempre resultó en las mejores decisiones.

En el futuro, los ingenieros tuvieron que decidir cómo tratar y trabajar con el agua tóxica del río Flint. El agua era altamente corrosiva y los ingenieros determinaron que sería necesario agregar un agente anticorrosivo para que se considerara potable. Agregar este agente anticorrosivo habría hecho que el agua fuera potable y la hubiera mantenido limpia, pero le costaría al estado $ 100 por día. Esto no solo fue demasiado caro, sino que también se involucró la política.

[Fuente de imagen: Pete Souza a través de Wikimedia Commons]

En un esfuerzo por calmar los temores del público sobre la seguridad del agua, el alcalde de Flint y otros funcionarios se colocaron frente a la ciudad y bebieron el agua tratada, pero aún corrosiva. La percepción pública se calmó y el Estado hizo el llamado a cambiar a la fuente de agua sin agentes anticorrosivos. Se les dijo a los ingenieros y operadores de planta que trabajaran con lo que tenían: un problema ético para estos operadores e ingenieros. Al final, nadie dio un paso adelante en ese momento, otra mala decisión en esta crisis del agua.

Los investigadores de Virginia Tech estimaron que el río Flint es 19 veces más corrosivo que el lago Huron. Este fue un gran problema. En las tuberías de agua, una cierta capa de incrustaciones se acumula dentro de las tuberías formada por calcio y otros minerales inofensivos. Esta es la razón por la que las tuberías de plomo todavía se pueden usar en sistemas de agua sin dañarlas. El agua puede fluir a través de las tuberías de plomo sin tocar el plomo, solo la escala. Así es como los sistemas de agua modernos incorporan viejas tuberías de plomo en nuevos sistemas sin tener que reemplazarlas todas. Sin embargo, si esta escala se degrada, las tuberías se vuelven peligrosas.

El agua corrosiva del río pedernal hizo exactamente eso, degradar la incrustación en el interior de las tuberías. De hecho, lo hizo tan rápido que en solo 1 mes, se habían descompuesto años de escala y el plomo se estaba disolviendo en los suministros de agua de los residentes.

Los residentes comenzaron a quejarse del agua marrón que sabía mal. Toda la incrustación y el plomo de las tuberías se estaba disolviendo en el agua potable de las personas. Detroit ofreció volver a vender el agua de la ciudad y renunciar a la tarifa de conexión, pero los funcionarios de Flint dijeron que no. No querían gastar el millón de dólares extra al mes para comprar agua, y habían vendido su conexión física al sistema de Detroit cuando estaban tratando de salvar la ciudad. En otras palabras, los funcionarios tomaron decisiones terribles y dejaron que su orgullo se interpusiera en el camino de llevar agua limpia a los residentes. Más en una serie de decisiones terribles.

Pasó casi un año después de que los residentes se quejaron del mal sabor del agua para que la EPA y el Departamento de Calidad Ambiental de Michigan investigaran los porcentajes de plomo encontrados en el agua. Aproximadamente 3 meses después de que comenzara la investigación, se filtró un memorando interno de la EPA que demostraba que los niveles de plomo eran tan altos en el hogar de algunos residentes que sus hijos podrían estar sufriendo una intoxicación grave por plomo.

18 meses después de que la ciudad cambiara por primera vez al río Flint, los funcionarios de la ciudad finalmente decidieron volver a conectarse al lago Huron. El problema era que la incrustación dentro de las viejas tuberías de plomo de la ciudad ya se había corroído. Incluso el agua limpia estaba contaminada con plomo. Los investigadores continuaron encontrando plomo tóxico en las tuberías, pero a niveles más bajos que antes.

[Fuente de imagen: Ildar Sagdejev a través de Wikimedia Commons]

La corrupción política a gran escala fue la culpable del fallo en el sistema de agua de Flint. Los correos electrónicos publicados a principios de 2016 muestran que los funcionarios sabían sobre el agua peligrosa de Flint desde 2014, antes de que comenzara la crisis. Un correo electrónico incluso mostró que la planta de transgénicos en Flint había dejado de usar agua del río Flint porque oxidaba sus partes.

La crisis del agua se solucionó lentamente tras la protesta pública por las anteriores fallas políticas y de ingeniería de la ciudad. Los litigios políticos y legales continuaron luego de un estado de desastre declarado para el área. El litigio que aún se está llevando a cabo implica al supervisor de la planta de tratamiento de agua y a dos funcionarios estatales por haber alterado la evidencia entre una serie de otras decisiones ilegales.

Todo el daño provocado por la crisis del agua de Flint podría haberse evitado agregando un químico que cuesta solo $ 100 por día y fue recomendado por ingenieros. La supervisión política y la ingeniería poco ética resultaron en muchas muertes y miles de lesiones por el agua envenenada.

Vía CNN, NPR, Scientific American

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