Biología

Científicos crean híbridos humano-cerdo para hacer crecer órganos para trasplantes

Científicos crean híbridos humano-cerdo para hacer crecer órganos para trasplantes

Publicado en la revista Cell la semana pasada, los investigadores han creado con éxito los primeros híbridos humano-cerdo mediante el crecimiento de células humanas dentro de embriones en etapa temprana. Este avance plantea la posibilidad de que los órganos humanos crezcan en huéspedes no humanos.

[Fuente de imagen: Guardian Science and Tech / YouTube]

En noviembre de 2016, había 121,678 personas esperando trasplantes de órganos que salvan vidas en los EE. UU. De las cuales 100,791 estaban esperando trasplantes de riñón. Estos híbridos humano-cerdo podrían reducir estas cifras al producir órganos para trasplante que sean lo suficientemente similares a los humanos.

Los investigadores describen los híbridos humanos-cerdo cultivados en laboratorio como quimeras interespecies. Las quimeras, que llevan el nombre de la bestia de especies cruzadas de la mitología griega, son organismos formados a partir de células fertilizadas de dos especies diferentes.

La investigación está dirigida por el profesor Juan Carlos Izpisua Belmonte en el Instituto Salk de Estudios Biológicos en La Jolla, California. Junto con el Dr. Jun Wu, autor del artículo y científico del Instituto Salk, Belmonte dirigió un equipo de 40 personas.

“El objetivo final es cultivar tejidos u órganos funcionales y trasplantables, pero estamos muy lejos de eso”, dijo Izpisua Belmonte en un comunicado. "Este es un primer paso importante".

El equipo comenzó su estudio introduciendo células humanas tanto en vacas como en cerdos. Sin embargo, el estudio de los bovinos resultó más difícil y costoso de lo esperado. Las vacas se dejaron caer y los investigadores continuaron su estudio solo con los cerdos.

Los investigadores comenzaron la investigación inyectando células madre humanas en embriones de cerdos en etapa temprana. Se formaron más de 2000 híbridos que luego se implantaron en vacas sustitutas. Esto resultó en que más de 150 embriones se convirtieran en quimeras, sin embargo, estos eran más porcinos que humanos.

Los investigadores alcanzaron otro obstáculo a medida que los cerdos se desarrollan en menos de cuatro meses desde la concepción hasta el nacimiento, lo que es mucho más rápido que el desarrollo de los humanos. "Es como si las células humanas estuvieran entrando en una autopista yendo más rápido que la autopista normal", dijo Izpisua Belmonte. "Si tienes diferentes velocidades, tendrás accidentes".

Cuestiones éticas

La investigación sobre quimeras estuvo prohibida en los EE. UU. Hasta agosto de 2016, cuando se levantó la prohibición de la financiación federal de cualquier investigación sobre quimeras. Según el artículo publicado en la revista Cell, los investigadores del Instituto Salk estaban utilizando fondos privados para su investigación antes de que se levantara la prohibición, durante un período de cuatro años.

El estudio introdujo preocupaciones éticas que podrían amenazar con eclipsar sus avances. Los problemas involucraban la creación de animales inteligentes con cerebros humanizados, así como la posibilidad de que criaturas híbridas fueran liberadas accidentalmente en la naturaleza. Los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. (NIH) suspendieron la financiación del estudio mientras se abordaban estos problemas.

Izpisua Belmonte reconoció los problemas diciendo: "La idea de que un animal nazca compuesto de células humanas crea algunos sentimientos que deben abordarse". Sin embargo, cree que los problemas surgen de creencias mitológicas más que de la realidad de la investigación controlada.

Las quimeras eran en su mayoría cerdos, con una minúscula contribución humana de aproximadamente una de cada 10.000 células. Los investigadores estaban satisfechos con este resultado, ya que la mayoría de los problemas éticos giraban en torno a la creación de seres con cerebros similares a los humanos.

Lejos de terminar

Los embriones de quimera se destruyeron después de 3-4 semanas (el primer trimestre de la gestación de un cerdo), una vez que demostraron su viabilidad. “Esto es suficiente para que intentemos comprender cómo las células humanas y de cerdo se mezclan desde el principio sin plantear preocupaciones éticas sobre los animales quiméricos maduros”, dijo Izpisua Belmonte.

El siguiente paso del investigador es insertar genes humanos específicos en las quimeras para crear más órganos humanos.

“En este punto, queríamos saber si las células humanas pueden contribuir de alguna manera a abordar la pregunta del 'sí o no'”, dijo Belmonte en un comunicado. "Ahora que sabemos que la respuesta es sí, nuestro próximo desafío es mejorar la eficiencia y guiar a las células humanas para que formen un órgano en particular en los cerdos".

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Escrito por Terry Berman

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