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Este dispositivo cerebro-computadora da voz a aquellos que no pueden hablar

Este dispositivo cerebro-computadora da voz a aquellos que no pueden hablar

Una interfaz revolucionaria podría ser la clave para desbloquear los pensamientos de las personas que no pueden expresar sus opiniones. Un equipo internacional de neuroingenieros utilizó espectroscopia de infrarrojo cercano y lecturas de EEG (electroencefalografía) para medir la comunicación y la actividad eléctrica del cerebro.

Si bien la investigación anterior permitió la comunicación de algunos pacientes selectos, muchos señalaron que esta nueva medida ofrece la única forma consistente de obtener resultados para aquellos que sufren de estar "encerrados".

[Fuente de imagen: Wyss Center a través de EurekAlert]

El silencio, denominado "síndrome de enclaustramiento" por los investigadores, silencia a un grupo sorprendentemente grande de personas. Los afectados incluyen aquellos que sufren de parálisis completa que conservan la conciencia, la capacidad cognitiva y (a veces) la función ocular.

Los investigadores utilizaron cuatro pacientes encerrados debido a esclerosis lateral amiotrófica (también conocida como ELA o enfermedad de Lou Gehrig). Esta enfermedad neuronal destruye notoriamente porciones considerables del cerebro y del sistema nervioso que se utilizan en la movilidad. Según la Asociación ALS, los médicos diagnostican 15 nuevos casos de ELA cada día. Solo en los EE. UU., 30.000 personas sufren sus efectos debilitantes.

A los pacientes se les hizo una serie de preguntas de sí o no. Pensaron en sus respuestas y la interfaz midió la actividad cerebral y los niveles de oxígeno en sangre para determinar una respuesta. Para no confundir a los pacientes y limitar los valores atípicos, el equipo utilizó preguntas sencillas. Recibieron respuestas inteligibles y legibles el 70 por ciento del tiempo, según un comunicado de prensa.

Los resultados sorprendieron al equipo, según el artículo publicado en PLOS Biología. Los participantes notaron estar "felices" a pesar de su incapacidad para comunicarse con sus seres queridos. Niels Birbaumer, del Centro Wyss de Bioingeniería y Neuroingeniería en Suiza, dijo que los resultados lo sorprendieron.

"Los sorprendentes resultados anulan mi propia teoría de que las personas con síndrome de bloqueo total no son capaces de comunicarse", dijo. "Descubrimos que los cuatro pacientes que evaluamos fueron capaces de responder las preguntas personales que les hicimos, utilizando solo sus pensamientos. Si podemos replicar este estudio en más pacientes, creo que podríamos restaurar la comunicación útil en estados completamente bloqueados para las personas con enfermedades de las neuronas motoras ".

Las preguntas no solo proporcionaron a los ingenieros un alcance para mejorar la interfaz. Les permitió vincularse con personas que muchos sentían en gran medida que habían estado aisladas e 'inalcanzables'. La familia de un paciente pidió a los investigadores que preguntaran si el paciente permitiría que su hija se casara con su novio. Como la mayoría de los padres altamente protectores, el paciente dijo "no" nueve de cada diez veces.

"Inicialmente nos sorprendieron las respuestas positivas cuando preguntamos a los cuatro pacientes completamente encerrados sobre su calidad de vida", continuó Birbaumer. "Los cuatro habían aceptado la ventilación artificial para sustentar su vida, cuando la respiración se volvió imposible; así, en cierto sentido, ya habían elegido vivir".

Para el director del Wyss Center, John Donoghue, este proyecto significa más que solo mejorar la tecnología.

"Restaurar la comunicación para pacientes completamente encerrados es un primer paso crucial en el desafío de recuperar el movimiento", dijo Donoghue. "El Centro Wyss planea aprovechar los resultados de este estudio para desarrollar tecnología clínicamente útil que estará disponible para las personas con parálisis resultante de ELA, accidente cerebrovascular o lesión de la médula espinal. La tecnología utilizada en el estudio también tiene aplicaciones más amplias que creemos podría desarrollarse aún más para tratar y monitorear a personas con una amplia gama de neuro-trastornos ".

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