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El Canal de Panamá: una historia de sangre, sudor y rebelión

El Canal de Panamá: una historia de sangre, sudor y rebelión

El Canal de Panamá, uno de los mayores logros de la ingeniería del siglo XX. Esta infraestructura no tan humilde conecta 160 países y 1.700 puertos en todo el planeta.

Inaugurado oficialmente el 15 de agosto de 1914, el Canal de Panamá es una vía fluvial construida por Estados Unidos a través del istmo de Panamá. El canal es un pasaje de 50 millas de largo que conecta los océanos Pacífico y Atlántico, lo que permite al transporte marítimo "atajar" entre los dos.

Antes de la apertura del canal, los barcos tendrían que hacer la traicionera ruta alrededor del Cabo de Hornos en el extremo sur de América del Sur.

El canal, que utiliza un sistema de esclusas para elevar barcos a 85 pies sobre el nivel del mar, fue el proyecto de ingeniería más grande de su época.

Si al principio no lo logras

La idea de construir un canal a través de Panamá no es nueva. En 1513, el explorador español Vasco Núñez de Balbao descubrió que el istmo de Panamá no era más que un delgado puente terrestre que separaba los océanos Atlántico y Pacífico.

Este descubrimiento desencadenó una búsqueda para buscar una vía fluvial natural que vincule estos dos grandes océanos. Después de varias décadas de búsqueda infructuosa, Carlos V (el entonces emperador del Sacro Imperio Romano Germánico), encargó una encuesta para determinar si era posible construir uno. Para su decepción, los topógrafos en ese momento no estaban convencidos de que se pudiera hacer.

En los siglos siguientes, varias naciones intentaron tomar la pelota, pero no se hizo un intento serio hasta la década de 1880. En 1881, los franceses, liderados por Ferdinand de Lesseps, empezaron a construir un cruce. Plagados de mala planificación, problemas de ingeniería y enfermedades tropicales, miles de trabajadores encontraron su prematuro final. El plan de De Lesseps se completó el proyecto a nivel del mar, eliminando la necesidad de cerraduras pero la geografía y la geología tenían otras ideas.

Frustrado por esto, el equipo francés reclutó a Gustave Eiffel, de la fama de la Torre, para diseñar y crear el sistema de esclusas necesario para el canal.

La complejidad del proyecto terminó cuando la empresa De Lesseps se declaró en quiebra en 1889, habiéndose hundido 260 millones de dólares en el proyecto. El fracaso de la empresa fue un evento escandaloso en Francia, con De Lesseps, Eiffel y otros ejecutivos acusados ​​de fraude y mala gestión.

Fueron condenados, que luego fue revocado. De Lesseps murió en 1894. Ese mismo año, se formó una nueva empresa francesa para hacerse cargo de los activos del negocio en quiebra y continuar el canal; sin embargo, esta segunda firma pronto abandonó también el esfuerzo.

Hazte a un lado, podemos manejar esto

Estados Unidos había mostrado gran interés en un canal transamericano por razones económicas y militares originalmente había considerado uno en Nicaragua. Fueron persuadidos de lo contrario por un tal Phillipe-Jean Banua-Varilla (un ingeniero francés involucrado en los intentos franceses previamente fallidos).

A fines de la década de 1890, Bunau-Varilla comenzó a presionar a los legisladores estadounidenses para que compraran los activos del canal francés en Panamá. Finalmente, convenció a varios de ellos de que Nicaragua tenía volcanes peligrosos, lo que hizo que Panamá fuera la opción más segura.

El Congreso autorizó la compra de los antiguos activos franceses en 1902, pero había un pequeño problema. Panamá era en ese momento parte de Colombia que se negó a ratificar el acuerdo. Monsieur Banua-Varilla no aceptaba un no por respuesta e increíblemente los panameños se rebelaron y ganaron su independencia de Colombia.

Poco después se firmó el Tratado Hay-Bunau-Varilla de 1903 que le dio a Estados Unidos el derecho a una zona de más de 500 millas cuadradas para construir el canal. Según el tratado, la zona sería un protectorado estadounidense a perpetuidad.

En total, Estados Unidos desembolsaría $ 375 millones para construir el canal, que incluía un pago de $ 10 millones a Panamá como condición del tratado de 1903, y $ 40 millones para comprar los activos franceses.

La opción nicaragüense sigue sobre la mesa 100 años después con la empresa china anunciando que ha alcanzado un 40 mil millones de dólares trato para comenzar su construcción.

Tienes que romper unos huevos para hacer una tortilla

Se estima que la construcción del canal costó más de 25.000 trabajadores. Estas almas desafortunadas tuvieron que lidiar con terrenos desafiantes, clima cálido y húmedo, fuertes lluvias y feroces enfermedades tropicales. El esfuerzo francés sumaba alrededor de 20.000 con el intento norteamericano (entre 1904 y 1913) en algún lugar del orden de los 5.600 trabajadores.

La mayoría de estas muertes se debieron a la fiebre amarilla y la malaria durante el intento francés. El intento estadounidense fue mejor ya que los conocimientos médicos habían mejorado significativamente. La comprensión del saneamiento, incluido el drenaje de los criaderos de mosquitos, lo que redujo significativamente la propagación de la enfermedad durante el proyecto.

Úsalo o pierdelo

Cada año entre 13 y 14 mil barcos atraviesan el canal. En promedio, toma entre 8 y 10 horas para pasar a través. Los barcos estadounidenses constituyen la mayor parte de los usuarios, seguidos por China, Chile, Japón, Colombia y Corea del Sur. Se debe pagar un peaje por cada tránsito que se basa en el tamaño del barco y el volumen de carga. Para barcos grandes, esto puede ser de 450 mil USD.

La tarifa más pequeña fue pagada por Richard Halliburton, quien pagó 36 centavos de dólar (aunque lo hizo). En la actualidad, se recaudan anualmente unos $ 1.800 millones en peajes.

Los capitanes de barco no pueden transitar por el canal por su cuenta; en cambio, un piloto de canal especialmente capacitado toma el control de navegación de cada embarcación para guiarlo a través del canal.

En 2010, el buque número 1 millón cruzó el canal desde que abrió por primera vez en 1914.

Pásalo

En 1999, EE.UU. rescindió el control del canal a Panamá. Sin embargo, este fue un acto menos que caritativo.

Ha habido tensiones a fuego lento desde que se abrió el canal. Los panameños se amotinaron en 1964 luego de que se les impidiera enarbolar su bandera junto a la estadounidense en la zona. Posteriormente, Panamá cesó temporalmente las relaciones diplomáticas con Estados Unidos.

En 1977, el presidente Jimmy Carter y el general Omar Torrijos de Panamá firmaron tratados que transfirieron el control del canal a Panamá en 1999, pero le dieron a Estados Unidos el derecho de usar la fuerza militar para defender la vía fluvial contra cualquier amenaza a su neutralidad.

Regreso al futuro

Tan exitoso como ha sido el canal, no puede manejar mega barcos modernos.

Se iniciaron los trabajos de ampliación del sistema de canales a fin de dar cabida a embarcaciones post-Panamax en 2007. Panamax son aquellas embarcaciones que superan las dimensiones del canal. Anteriormente, los barcos estaban diseñados para adaptarse a las esclusas del canal, que tienen 110 pies de ancho y 1,000 pies de largo. Esto se completó en junio de 2016.

Una vez que se complete, el nuevo canal ampliado podrá manejar un buque de carga más grande con 14.000 contenedores de 20 pies. Esto es casi tres veces mayor que la capacidad actual.

Este programa de expansión consiste en nuevas esclusas más grandes y ensanchamiento y profundización de los canales actuales. La expansión permitirá que muchos barcos modernos utilicen el canal, los buques de carga de gran tamaño como los barcos de clase Triple E de Maersk aún estarán excluidos.

Ver el vídeo: Historia del canal de panamá (Octubre 2020).