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Ciencias

Caca momificada descubre las dietas de animales antiguos

Caca momificada descubre las dietas de animales antiguos

Si alguna vez te preguntaste que Era de HieloSid the Sloth comió, los investigadores podrían tener las respuestas.

[Imagen cortesía de Wikimedia]

La caca fosilizada de un perezoso antiguo podría dar a los investigadores algunas pistas sobre lo que solían comer los animales del tamaño de un galgo.

La caca, conocida como coprolitos, mostró que los perezosos comían plantas perennes de flores anaranjadas llamadas malvaviscos del desierto, arbustos llamados té mormón y una planta llamada saltbush.

"Nadie ha intentado este tipo de análisis antes de usar coprolitos perezosos, así que estábamos muy emocionados de ver qué tan bien funcionaba", dijo Ryan Haupt, investigador principal del proyecto.

Tradicionalmente, la caca se separaba, las plantas se extraían y luego se identificaban a mano. Sin embargo, este nuevo método conserva las muestras por completo, lo que los investigadores dicen que es un gran paso para estudios futuros.

[Imagen cortesía del Servicio de Parques Nacionales]

Los perezosos en cuestión son los perezosos terrestres de Shasta. Vivieron en cuevas hace entre 36.000 y 11.000 años.

Haupt del Departamento de Geología y Geofísica de la Universidad de Wyoming y su equipo realizaron análisis químicos de la caca.

El equipo usó unos pocos miligramos de coprolito, molió las muestras y luego buscó diferentes isótopos de carbono y nitrógeno. Las plantas que prosperan en ambientes áridos han evolucionado para evitar morir. A menudo absorben la luz solar durante el día y solo el dióxido de carbono durante la noche.

[Imagen cortesía de Wikimedia]

Estas estrategias afectan a la planta durante la fotosíntesis, lo que resulta en diferentes proporciones de isótopos de carbono. Cuando los animales comen esas plantas, absorben (y hasta cierto punto excretan) esas proporciones.

[Imagen cortesía de David Starner / Creative Commons]

"'Eres lo que comes', pero hasta el nivel atómico", dijo Haupt.

Todos los coprolitos se encontraron en la cueva Gypsum de Nevada, y los biólogos conocen su existencia desde la década de 1930.

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"Las fechas de radiocarbono de los coprolitos se correlacionan con períodos en los que el clima era un poco más frío, y como sabemos que los perezosos arbóreos modernos no regulan muy bien la temperatura [regulan la temperatura corporal], es posible que estos perezosos terrestres estuvieran entrando en la cueva para mantener cálido ", dijo Haupt a WordsSideKick.com.

Vía Ciencia viva


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